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Carte postale de Séoul

Coincée entre la Chine et le Japon, la Corée du Sud est l'une des régions les plus méconnues de l'Asie orientale. La Coupe du monde de soccer 2002 lui a bien valu un peu d'attention de la part des voyageurs, mais pour l'essentiel, le pays demeure une escale de gens d'affaires. Dans nos médias, rien que du « politique »; la vie nocturne effervescente, les fabuleuses occasions d'achat et la cuisine raffinée nous sont distillées au compte-gouttes. Pourtant, Séoul (la capitale, 10,3 millions d'habitants) est devenue si high-tech qu'on peut avoir l'impression de visiter le futur, un futur entièrement multimédia et sans fil. Mais l'histoire tient bon, comme en témoignent les pagodes ancestrales intercalées entre des gratte-ciel rutilants. La culture sud-coréenne a su marier le traditionnel et l'ultramoderne.

Prenons le Park Hyatt, dernier-né des hôtels-boutiques. Paré de verre, l'édifice fait plutôt banal mais, à l'intérieur, on est frappé par le décor minimaliste, aux accents asiatiques, et par les vues splendides qu'offrent les fenêtres pleine hauteur. On trouve dans chaque salle de bain un téléviseur à écran plat et un mur de granit de Chine ou du Japon; dans le cabinet bain-douche, on fait ses ablutions selon la coutume millénaire – assis. Au bar, le Timber House, de très anciens documents calligraphiés sont exposés en vitrine, et les tables sont ornées de mini-hangaris (pots de terre cuite) remplis d'eau. La touche contemporaine vient de la clientèle, chic, et de l'orchestre de jazz, qui joue en soirée.

Ouvert depuis un an, le W Seoul-Walkerhill a carrément misé sur la technologie. Dans le hall, longez le Miroir de bois, une série de panneaux qui ondulent à votre passage (vous aurez sûrement envie d'y repasser). Les chambres regorgent d'appareils de pointe, comme un système de cinéma maison et un dispositif d'aromathérapie personnalisable. La table de l'hôtel (Namu) propose une variante de la bouillabaisse, soit une soupe à la morue épicée, ainsi qu'un yukhweh, tartare de bœuf relevé d'ail, d'oignons et de cayenne. Quant aux chaises en forme d'œuf des mezzanines du WooBar, elles accueillent les Séouliens branchés venus siroter un cocktail au soju. La même faune branchée fréquente les quartiers courus de Apgujeong et de Cheongdam. Le premier abrite la Galleria, où les griffes D&G et Prada côtoient les marques coréennes montantes telles que System et Mine. Le second a pour attrait la boutique Mue, avec ses trois étages, ses images de vingt pieds de hauteur projetées sur des murs translucides et ses créations Alexander McQueen ou Balenciaga parcimonieusement étalées sur des cintres à contrôle mécanique. Préparez-vous à marchander à Dongdaemun, sur l'autre rive du fleuve : dans ses allées clinquantes ouvertes jusque tard le soir, comme Doota, vous trouverez de magnifiques bijoux faits à la main, des articles domestiques et des vêtements tendance auxquels vous aurez du mal à résister.

Le kimchi mis à part, la renommée culinaire du pays repose sur le barbecue. Au Samwon Garden, réputé pour un kalbi littéralement divin, le client fait griller lui-même sa pièce de viande – à la coréenne, quoi! Et quand Grace Park, la fille du propriétaire, gagne un tournoi de la LPGA (c'est déjà arrivé six fois), le repas est à demi-prix pour tout le monde.


En quête d'authenticité? Direction Insa-dong. Ses ruelles historiques sont bordées de boutiques de cadeaux et de restaurants de type familial (arrêtez-vous pour un sundubu-jjigae, un ragoût santé à base de tofu). Les tons subtils des oreillers et des napperons de soie vendus à l'Urisegae valent le détour. La principale artère du quartier s'enorgueillit du petit mais non moins important parc TapGol, où le temple Wongak a été érigé il y a plus de cinq siècles. L'élégant Musée d'art Leeum-Samsung recèle lui aussi une infinité de trésors nationaux. Ses bâtiments, conçus par Mario Botta, Jean Nouvel et Rem Koolhaas, contiennent une impressionnante collection d'œuvres d'inspiration bouddhiste ainsi que des pièces de Nam June Paik, Hirst et Rothko. On vous y offrira un guide audio intelligent, qui comprend vos attentes et vous donne des explications en conséquence. Modernisme acharné au service de la culture... l'exemple parfait de la Corée du Sud d'aujourd'hui.
—CHRISTINA KO

Carnet d'adresses
PARK HYATT, de 445 $ à 4 165 $; 995-14 Daechi 3-dong, Gangnam-gu; (82-2) 2016-1100; www.seoul.park.hyatt.com.

W SEOUL-WALKERHILL, de 460 $ à 7 150 $; 21 Gwangjang-dong, Gwangjin-gu; (82-2) 465-2222; www.whotels.com/seoul.

SAMWON GARDEN, 100 $; 623-5 Sinsa-dong, Gangnam-gu; (82-2) 548-3030; www.samwongarden.com.

DOOTA, 18-12 Euljiro 6-ga, Jung-gu; (82-2) 3398-2386.

GALLERIA, 494 Apgujeong-dong, Gangnam-gu; (82-2) 3449-4114; www.galleria.co.kr.

MUE, 93-6 Cheongdam-dong, Gangnam-gu; (82-2) 3446-8074.

URISEGAE, 33 Gwanhoon-dong, Jongno-gu; (82-2) 725-1216; www.urisegae.co.kr.

MUSÉE D'ART LEEUM-SAMSUNG, 10 $ (réservation requise); 747-18 Hannam-dong, Yongsan-gu; (82-2) 2014-6901; www.leeum.org.

PARC TAPGOL, 38-1 Jongno 2-ga, Jongno-gu; (82-2) 731-0534.

Reproduction autorisée. American Express Publishing Corporation. Departures, mai-juin 2005, no 99.
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